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Tecnología 14 de Octubre de 2021

La revolución microbiana promete cambiar la agricultura y el futuro de los alimentos

¿Qué pasa si las nuevas tecnologías amenazan con hacer que los agricultores sean superfluos? Esa es la perspectiva que plantea la próxima revolución microbiana con microorganismos que producirán la mayoría de los alimentos que los humanos necesitan.

Tecnología 14 de Octubre de 2021

La revolución microbiana promete cambiar la agricultura y el futuro de los alimentos

¿Qué pasa si las nuevas tecnologías amenazan con hacer que los agricultores sean superfluos? Esa es la perspectiva que plantea la próxima revolución microbiana con microorganismos que producirán la mayoría de los alimentos que los humanos necesitan.

Montevideo – TodoElCampo – Durante décadas, las nuevas tecnologías en la agricultura han ayudado a los agricultores al hacer que la producción de alimentos sea más eficiente. Los fertilizantes artificiales han aumentado la productividad, mientras que las herramientas genéticas han permitido producir mejores variedades de cultivos.

Pero, ¿qué pasa si incluso las tecnologías más nuevas amenazan con hacer que los propios agricultores sean redundantes? Esa es la perspectiva planteada por la próxima revolución microbiana, que potencialmente verá microorganismos utilizados para producir la mayor parte de los alimentos que los humanos necesitan con una eficiencia mucho mayor que la agricultura convencional.

Algunos expertos creen que este podría ser el mayor cambio en la economía humana desde la invención de la agricultura hace 10.000 años, liberando a las personas de estar atadas a la tierra y reduciendo o incluso eliminando nuestra dependencia de la producción de alimentos a partir del suelo, la luz solar y otros recursos ambientales.

Los proponentes incluyen al activista ambiental con sede en el Reino Unido y columnista de The Guardian, George Monbiot, quien acuñó el término “alimentos sin granja” para describir los nuevos productos anunciados. Monbiot insiste en que los alimentos sin granjas “crean posibilidades asombrosas para salvar tanto a las personas como al planeta”.

En particular, los alimentos libres de granjas “nos permitirán devolver vastas áreas de tierra y mar a la naturaleza, permitiendo la reforestación y la reducción de carbono a gran escala”, dijo. También significará un “fin a la explotación de animales, un fin a la deforestación” y una “reducción masiva en el uso de pesticidas y fertilizantes”.

Monbiot no es el único entusiasta sobre esa idea.

Un informe del Think Tank RethinkX (*), que se centra en tecnologías disruptivas, afirma que “el actual sistema industrializado de agricultura animal será reemplazado por un modelo de alimentos como software, donde los alimentos son diseñados por científicos a nivel molecular y cargados en bases de datos a las que pueden acceder los diseñadores de alimentos en cualquier parte del mundo”.

Esta no es una revolución impulsada por los gobiernos, sino por científicos e innovadores que trabajan en el campo de la “biología de precisión”. Esto abarca todo un conjunto de tecnologías necesarias para diseñar y reprogramar células y organismos, como la ingeniería genética, la biología sintética, la ingeniería metabólica y la biología computacional.

Según RethinkX, “la biología sintética ha experimentado un cambio conceptual al convertirse en una disciplina de ingeniería. Al igual que los desarrolladores de software, los biólogos sintéticos pueden diseñar la biología y mejorar la calidad, la escalabilidad, la nutrición, el sabor, la estructura y el costo”.

El potencial de esta tecnología es casi ilimitado. Los microbios pueden tener sus genomas programados para producir prácticamente cualquier molécula deseable, desde ácidos grasos omega 3 hasta proteínas específicas, carbohidratos o azúcares. Las entradas se pueden producir utilizando poco más que aire y agua.

Un ejemplo muy citado de la nueva ola es la firma finlandesa Alimentos solares, que produce proteínas microbianas y carbohidratos utilizando solo hidrógeno, oxígeno y dióxido de carbono como principales materias primas. El hidrógeno se deriva del agua a través de la electrólisis utilizando electricidad renovable, lo que lo convierte en un alimento bajo en carbono también.

Solar Foods afirma que su producto experimental en polvo Solein es 10 veces más eficiente en tierra que las plantas fotosintéticas, si la electricidad consumida proviene de paneles solares. Aunque la compañía no lo dice, claramente esta proporción podría mejorarse dramáticamente, sin embargo, si la electricidad se derivara de una fuente más eficiente en tierra, como la nuclear (que también puede producir hidrógeno directamente).

Los microbios también se pueden usar para sustituir las proteínas producidas por las vacas en la leche y en su carne, mientras que las carnes a base de células probablemente se volverán competitivas en costos, inicialmente para el mercado de carne molida, en solo unos pocos años. Una empresa, Alimentos sin aletas, ahora tiene como objetivo utilizar la tecnología celular para reemplazar los mariscos, con lo que se espera que se deslice la presión de los océanos del mundo.

El impacto en la agricultura animal podría ser dramático. RethinkX pronostica que para 2030 la demanda de productos de vaca habrá caído en un 70%, y que incluso antes de este punto “la industria ganadera de los Estados Unidos estará efectivamente en bancarrota”. La demanda de cultivos para alimentar al ganado caerá en un 50%, afectando en particular a los países exportadores de granos como Brasil, y los valores de las tierras agrícolas “colapsarán entre un 40% y un 80%”.

Como señala Monbiot, esta es potencialmente una gran noticia para la naturaleza. La tierra salvada de la agricultura podría ser reforestada para ayudar a detener las dramáticas disminuciones en la biodiversidad y la abundancia de vida silvestre que son impulsadas en gran medida por la conversión de tierras para la agricultura y el pastoreo.

La tierra ahorrada también podría permitir el secuestro de miles de millones de toneladas de carbono en los bosques que vuelven a crecer, reduciendo las concentraciones atmosféricas de CO2 y ayudando al planeta a evitar los impactos más catastróficos del calentamiento climático.

Los alimentos más baratos producidos en solo una pequeña fracción de la tierra actual también podrían mejorar la seguridad alimentaria en todo el mundo, sobre todo al desconectar la producción de alimentos de los caprichos del clima cada vez más errático a medida que se aceleran los impactos climáticos.

No son solo los agricultores los que verán interrumpida su rentabilidad económica y sus estilos de vida en tal escenario. Los fabricantes de fertilizantes y pesticidas, así como las compañías de semillas y los fabricantes de maquinaria agrícola, encontrarían sus modelos de negocio socavados y sus márgenes erosionados.

Muchos ambientalistas tampoco están interesados. Monbiot admite que era “abucheado a las vigas” al presentar su visión a la Oxford Real Farming Conference recientemente. Esta reunión tiende a atraer a los defensores de la agricultura “regenerativa” y orgánica, cuyo enfoque de retorno a la naturaleza desafortunadamente conduce a una mucho mayor ocupación de tierras y emisiones de gases de efecto invernadero que incluso la agricultura convencional.

Al igual que con la ingeniería genética anterior, está claro que la biología de precisión de próxima generación será perjudicial para las ideologías y las economías. Los verdes, que tienden a imaginar un regreso a un bucólico idilio rural, tomarán algo de persuasión de que los alimentos microbianos a base de cuba producidos a escala megaindustrial son un paso en la dirección correcta.

Pero hay pocas señales de que los enfoques ambientalistas existentes estén funcionando a medida que aumenta la deforestación, el crecimiento de la población humana se dirige hacia 9.500 - 10.000 millones y el crecimiento económico continúa a nivel mundial. A menos que todas estas nuevas personas puedan ser alimentadas de una manera que no signifique cultivar aún más tierra, los bosques tropicales restantes seguramente también caerán.

La esperanza con la biología de precisión es que esta revolución sea impulsada por la innovación y la economía. Como señala RethinkX, una vez que las nuevas tecnologías comiencen a devorar los mercados de productos animales existentes, las industrias ganaderas entrarán en una “espiral de muerte” mientras intentan mantenerse a flote aumentando los precios de sus productos restantes.

La nueva era de la biología de precisión y los alimentos sin granjas cambiará nuestros enfoques existentes y sistemas de creencias sobre los alimentos y la agricultura. Simplemente no podemos saber cómo las nuevas tecnologías cambiarán la vida de las personas en todo el mundo.

Pero al menos a nivel conceptual ahora es posible prever cómo una población humana más grande puede sobrevivir potencialmente a la próxima emergencia climática sin destruir gran parte de la biodiversidad restante del planeta. Y eso seguramente tiene que ser algo bueno.

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Artículo de Mark Lynas publicado en Alliance For Science, sitio web que procura promover el acceso a la innovación científica como un medio para mejorar la seguridad alimentaria.

(*) Informe: Véalo aquí.

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